Un estudio vincula la contaminación del aire con el autismo y la esquizofrenia

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Una nueva investigación muestra que la exposición a la contaminación del aire en una etapa temprana de la vida produce cambios en el cerebro que podrían hacernos más vulnerables al autismo y la esquizofrenia.

El estudio que utilizó un modelo animal y encontró que, como en el autismo y la esquizofrenia, estos cambios cerebrales ocurrieron predominantemente en hombres. Los animales también se desempeñaron mal en las pruebas de memoria a corto plazo, capacidad de aprendizaje e impulsividad.

Aunque se basan en un modelo animal, los hallazgos son consistentes con varios estudios recientes que han demostrado un vínculo entre la contaminación del aire y el autismo en los niños. En particular, un estudio de 2013 en JAMA Psychiatry informó que los niños que vivían en áreas con altos niveles de contaminación del aire relacionada con el tráfico durante su primer año de vida tenían tres veces más probabilidades de desarrollar autismo .

Otro en 2013 de la Escuela de Salud Pública de Harvard encontró que las mujeres en los EE. UU. Expuestas a altos niveles de contaminación del aire durante el embarazo tenían hasta el doble de probabilidades de tener un hijo con autismo que las mujeres que vivían en áreas con poca contaminación. Otros estudios también han encontrado este mayor nivel de riesgo .

«Nuestros hallazgos se suman al creciente cuerpo de evidencia de que la contaminación del aire puede desempeñar un papel en el autismo, así como en otros trastornos del neurodesarrollo», dijo Deborah Cory-Slechta, Ph.D., profesora de Medicina Ambiental en la Universidad de Rochester y autor principal del estudio, publicado en la revista Environmental Health Perspectives .

Los niveles de partículas ultrafinas dañinas no están regulados.

La mayor parte de la contaminación del aire está formada principalmente por partículas de carbono que se producen cuando las centrales eléctricas, las fábricas y los automóviles queman combustible. Durante décadas, la investigación sobre los efectos de la contaminación del aire en la salud se ha centrado en la parte del cuerpo donde el daño es más obvio: los pulmones. Esa investigación comenzó a mostrar que las partículas de diferentes tamaños producen diferentes efectos. Las partículas más grandes, las reguladas por la Agencia de Protección Ambiental (EPA), son en realidad las menos dañinas porque son expulsadas y expulsadas.

Pero muchos investigadores creen que las partículas más pequeñas conocidas como partículas ultrafinas, que no están reguladas por la EPA, son más peligrosas porque son lo suficientemente pequeñas como para viajar profundamente a los pulmones y ser absorbidas por el torrente sanguíneo, donde pueden producir efectos tóxicos en todo el cuerpo cuerpo.

Esa suposición llevó a Cory-Slechta a diseñar una serie de experimentos que mostrarían si las partículas ultrafinas tienen un efecto dañino en el cerebro y, de ser así, revelarían el mecanismo por el cual causan daño. Su estudio publicado hoy es el primer trabajo científico en hacer ambas cosas.

Retrasos del desarrollo

En tres conjuntos de experimentos, Cory-Slechta y sus colegas expusieron a los ratones a niveles de contaminación del aire que se encuentran típicamente en ciudades de tamaño medio de Estados Unidos durante las horas pico. Las exposiciones se realizaron durante las dos primeras semanas después del nacimiento, un momento crítico en el desarrollo del cerebro. Los ratones se expusieron a aire contaminado durante cuatro horas cada día durante dos períodos de cuatro días.

En un grupo de ratones, se examinaron los cerebros 24 horas después de la exposición final a la contaminación. En todos esos animales, la inflamación fue desenfrenada en todo el cerebro y los ventrículos laterales, cámaras a cada lado del cerebro que contienen líquido cefalorraquídeo, se agrandaron de dos a tres veces su tamaño normal.

“Cuando miramos de cerca los ventrículos, pudimos ver que la materia blanca que normalmente los rodea no se había desarrollado completamente”, dijo Cory-Slechta. «Parece que la inflamación había dañado esas células cerebrales e impedido que esa región del cerebro se desarrollara, y los ventrículos simplemente se expandieron para llenar el espacio».

Los problemas también se observaron en un segundo grupo de ratones 40 días después de la exposición y en otro grupo 270 días después de la exposición, lo que indica que el daño cerebral fue permanente. Los cerebros de los animales de los tres grupos también tenían niveles elevados de glutamato, un neurotransmisor, que también se observa en humanos con autismo y esquizofrenia.

“Creo que estos hallazgos generarán nuevas preguntas sobre si los estándares regulatorios actuales para la calidad del aire son suficientes para proteger a nuestros niños”, dijo Cory-Slechta.

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