Todo sobre la intolerancia a la lactosa

Leche, lactosa, caseina y calc

Las alternativas a la leche sin lácteos están volando de los estantes en cantidades récord y por una buena razón: alrededor de 30 millones de adultos desarrollan algún grado de intolerancia a la lactosa a los 20 años. Si bien la afección no es peligrosa, puede causar algunas molestias.

¿Qué es la intolerancia a la lactosa?

Si bien los síntomas son similares, la intolerancia a la lactosa no es lo mismo que una alergia a los lácteos. Una alergia a los lácteos es una respuesta inmune a la proteína de la leche, mientras que la intolerancia a la lactosa ocurre cuando tienes una deficiencia en una enzima llamada lactasa. El intestino delgado produce lactasa para descomponer el azúcar de la leche (lactosa) en azúcares simples que luego se absorben en el torrente sanguíneo. Los niveles insuficientes de lactasa pueden causar síntomas de intolerancia a la lactosa.

¿Cuáles son los síntomas de la intolerancia a la lactosa?

Los signos y síntomas de la intolerancia a la lactosa generalmente comienzan entre 30 minutos y dos horas después de comer o beber alimentos que contienen lactosa (leche, yogur, queso, etc.). Los síntomas incluyen:

Náuseas
Vómitos
Calambres abdominales
Hinchazón
Gas
Diarrea

Los síntomas suelen ser leves, pero a veces pueden ser graves. Experimentar síntomas de manera constante después de comer o beber productos lácteos puede ser un signo de intolerancia a la lactosa. Pero si experimenta episodios ocasionales de malestar después del consumo de lácteos, no significa necesariamente que sea intolerante a la lactosa.

¿Qué causa la intolerancia a la lactosa?

Cuando hay un nivel bajo de lactasa en el intestino delgado, la lactosa de los alimentos pasa al colon sin procesar e interactúa con las bacterias intestinales, lo que da lugar a síntomas de intolerancia a la lactosa.

La producción de lactasa puede disminuir con el tiempo debido al envejecimiento normal. El cuerpo generalmente produce grandes cantidades de lactasa al nacer y durante la primera infancia, cuando la leche es la principal fuente de nutrición. Pero a medida que nuestras dietas se vuelven más variadas con el tiempo, la producción de lactasa generalmente disminuye. En raras ocasiones, algunas personas nacen con un nivel insuficiente de lactasa. También es posible, pero poco común, desarrollar intolerancia a la lactosa como resultado de una enfermedad o lesión.

¿Existe alguna prueba para confirmar la intolerancia a la lactosa?

Una dieta de eliminación es el método preferido para confirmar la intolerancia a la lactosa. Una dieta de eliminación implica eliminar los lácteos de su dieta durante tres semanas y luego reintroducirlos hasta por 72 horas. Si comienza a tener síntomas dentro de ese período de reintroducción de tres días, es posible que sea intolerante a la lactosa.

También hay una prueba de hidrógeno en el aliento que puede confirmar el diagnóstico. Si su médico solicita esta prueba, se le pedirá que beba un líquido que contenga altos niveles de lactosa, mientras mide los niveles de hidrógeno en su aliento. Si su cuerpo no procesa la lactosa normalmente, fermentará en su colon y liberará niveles de hidrógeno más altos de lo normal, lo que puede indicar intolerancia a la lactosa.

¿Qué puedo hacer para aliviar los síntomas y mantenerme saludable?

Si bien no existe una cura para la intolerancia a la lactosa, reducir o eliminar la cantidad de productos lácteos en su dieta puede reducir los síntomas. Pero debido a que los productos lácteos son una fuente importante de calcio en la dieta, si decide eliminarlos por completo, considere agregar otros alimentos ricos en calcio como brócoli, espinacas o salmón enlatado a su dieta.

Si elimina los lácteos, también es importante obtener cantidades adecuadas de vitamina D de alimentos como los huevos o el hígado. La exposición al sol también desencadena la producción de vitamina D, pero esto no ocurre en presencia de protector solar. Muchas leches alternativas no lácteas están fortificadas con calcio y vitamina D.

Algunas personas con intolerancia a la lactosa pueden tolerar los productos lácteos bajos en grasa y pueden aumentar gradualmente su tolerancia a los lácteos al introducir lentamente nuevos alimentos. Además, los quesos duros como el cheddar o el suizo contienen cantidades más pequeñas de lactosa y pueden no causar síntomas en personas con intolerancia a la lactosa. Sin embargo, muchos alimentos procesados, incluidos los cereales, las sopas instantáneas y los aderezos para ensaladas, contienen leche y lactosa, por lo que si experimenta síntomas de intolerancia a la lactosa, asegúrese de leer atentamente las etiquetas nutricionales antes de comprar estos productos.

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