Si quieres ser feliz … actúa feliz

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Parece que la felicidad es igual a la felicidad, para los seres humanos de todo el mundo.

Un estudio transcultural, publicado en el Journal of Research in Personality, ha descubierto que cuanto más nos involucramos en un comportamiento extrovertido, más conduce a estados de ánimo más positivos.

“No somos los primeros en demostrar que ser más extrovertidos en el comportamiento diario puede conducir a estados de ánimo más positivos. Sin embargo, probablemente somos los primeros en extender este hallazgo a una variedad de culturas ”, dijo el investigador principal Timothy Church, profesor de psicología de consejería y decano asociado de investigación en la Facultad de Educación de la Universidad Estatal de Washington.

Estudios anteriores en EE. UU. Han demostrado que los introvertidos experimentan mayores niveles de felicidad cuando se involucran en comportamientos extrovertidos, como sonreír a un transeúnte o llamar a un viejo amigo.

Intrigado, Church quería ver si los hallazgos también eran válidos para las culturas no occidentales.

Entonces, él y su equipo compararon el comportamiento y el estado de ánimo entre estudiantes universitarios en los EE. UU. (56 estudiantes), Venezuela (56 estudiantes), China (66 estudiantes), Filipinas (60 estudiantes) y Japón (54 estudiantes).

La felicidad … es una curva de campana

También observaron lo que Church llama los Cinco Grandes rasgos de personalidad que se traducen en todas las culturas. Esos rasgos son

Extraversión
Amabilidad
Escrupulosidad
Neuroticismo
Franqueza

Cada uno de los cinco rasgos principales se encuentra en una curva de características en forma de campana que va de un extremo al otro. La extroversión está en el polo opuesto de la introversión, por ejemplo, y la amabilidad en el lado opuesto del antagonismo. En el día a día, la mayoría de la gente aterriza en algún punto intermedio.

En las sesiones de grupo, los participantes en el estudio primero calificaron sus rasgos de personalidad en general. Luego, los sujetos calificaron sus estados de personalidad y niveles de «afecto positivo» y «afecto negativo» tres veces al día, durante 20 días, utilizando cuatro adjetivos:

Entusiasta
Contento
Disgustado
Triste

Lo que encontraron fue que en general, las personas informaron emociones más positivas en situaciones cotidianas en las que también se sentían o actuaban de manera más extrovertida.

Un segundo hallazgo reveló que los estudiantes se sentían más extrovertidos, agradables, concienzudos, emocionalmente estables y abiertos a la experiencia en situaciones en las que podían elegir su propio comportamiento, en lugar de verse limitados por presiones externas.

Buscando desesperadamente la felicidad

“A los psicólogos transculturales les gusta hablar sobre la unidad psíquica”, dijo Church. “A pesar de todas nuestras diferencias culturales, la forma en que se organiza la personalidad parece ser bastante comparable entre los grupos culturales. Hay evidencia que demuestra que el 40-50% de la variación en los rasgos de personalidad tiene una base genética».

Aunque todos tenemos estos rasgos en común, los psicólogos han descubierto que las culturas pueden variar en la expresión promedio de estos rasgos. Por ejemplo, algunas culturas pueden parecer más sociables o concienzudas que otras.

Pero el Homo sapiens, ya sea en Europa, China o Sudamérica, parece otorgar un valor muy alto a la felicidad. Una búsqueda rápida en Internet revela una gran cantidad de consejos sobre cómo encontrar y mantener la alegría esquiva.

Hay una buena razón para ello. Un estudio exhaustivo de la Universidad de Illinois en 2011 encontró que las personas felices tienden a vivir más tiempo y a experimentar una mejor salud que sus pares sombríos. Los estados de ánimo positivos ayudan a reducir los niveles de estrés y promueven una función inmunológica saludable. Incluso acortan el tiempo de recuperación del corazón después de un entrenamiento.

Los hallazgos de Church sugieren que ser más extrovertido puede ser una forma de aumentar los niveles de felicidad en la mayoría, si no en todas, las culturas.

Se aplican un par de advertencias a este estudio. Una es que Church solo encuestó a estudiantes. Lo que constituye «feliz» en otros grupos de edad puede no ser lo mismo.

La otra es que en este estudio también se encontró que las personas son más capaces de tener un comportamiento optimista cuando se sienten libres de ser ellas mismas. Los autores no dicen qué efecto podría tener en los niveles generales de felicidad forzarse a uno mismo a ser feliz cuando está genuina y legítimamente triste.

Entonces, ¿es un caso de «fingir hasta que lo consigas» o «si no encaja, no lo fuerces»?

La ciencia todavía puede tener algunas explicaciones por hacer. Mientras tanto, trate de ser feliz cuando pueda.


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