¿Qué es la artritis reumatoide? Síntomas, causas, diagnóstico, tratamiento y prevención

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La artritis reumatoide (AR) es una enfermedad inflamatoria crónica de las articulaciones. Dentro del cuerpo, las articulaciones son los puntos donde los huesos se unen y permiten el movimiento. La mayoría de estas articulaciones, las llamadas articulaciones sinoviales, también proporcionan absorción de impactos.

La AR es una enfermedad autoinmune, en la cual su sistema inmunológico confunde el revestimiento de sus articulaciones como «extrañas» y las ataca y daña, lo que resulta en inflamación y dolor.

Esta enfermedad afecta con mayor frecuencia las articulaciones de las manos, muñecas y rodillas de forma simétrica. No existe cura, pero la AR se puede controlar con un buen tratamiento.

Signos y síntomas de la artritis reumatoide

La artritis reumatoide es una enfermedad compleja que los médicos o investigadores no comprenden bien. Los primeros signos de enfermedad, como hinchazón, dolor y rigidez de las articulaciones, generalmente comienzan de manera gradual y sutil, y los síntomas se desarrollan lentamente durante un período de semanas a meses y empeoran con el tiempo. La AR generalmente comienza en los huesos pequeños de las manos y muñecas.

La AR es una enfermedad progresiva. Cuando no se trata, la inflamación puede comenzar a desarrollarse en otras partes del cuerpo, causando varias complicaciones potencialmente graves que pueden afectar a otros órganos, como el corazón, los pulmones y los nervios, y podrían causar una discapacidad significativa a largo plazo.

Si tiene síntomas de AR, es fundamental que le diagnostiquen lo antes posible para que pueda recibir un tratamiento inmediato.

Causas y factores de riesgo de la artritis reumatoide

La AR se desarrolla cuando los glóbulos blancos, que normalmente protegen al cuerpo de invasores extraños como bacterias y virus, ingresan a la membrana sinovial (el tejido delgado que recubre las articulaciones sinoviales). Se produce inflamación: la membrana sinovial se engrosa, lo que causa hinchazón, enrojecimiento, calor y dolor en la articulación sinovial.

Con el tiempo, la membrana sinovial inflamada puede dañar el cartílago y el hueso dentro de la articulación, así como debilitar los músculos, ligamentos y tendones de soporte.

Los investigadores no saben exactamente qué causa que el sistema inmunológico invada la membrana sinovial, aunque se cree que los genes y los factores ambientales juegan un papel en el desarrollo de la AR.

La investigación sugiere que las personas con cierta genética, a saber, los genes del antígeno leucocitario humano (HLA), tienen un riesgo significativamente mayor de desarrollar AR. (3) El complejo del gen HLA controla las respuestas inmunitarias mediante la producción de proteínas que ayudan al sistema inmunológico a reconocer las proteínas de los invasores extraños.

Otros genes relacionados con la AR incluyen algunos relacionados con el sistema inmunológico y la inflamación, como STAT4, TRAF1, C5 y PTPN22.

Pero no todas las personas con estas variantes genéticas identificadas desarrollan AR, y las personas sin ellas aún pueden desarrollarla. Por lo tanto, es probable que los factores ambientales a menudo desencadenen la enfermedad, particularmente en personas con una estructura genética que las hace más susceptibles a ella. Estos factores incluyen:

Virus y bacterias (aunque ciertas infecciones pueden reducir el riesgo de AR, al menos temporalmente)
Hormonas femeninas
Exposición a ciertos tipos de polvo y fibras.
Exposición al humo de segunda mano
Obesidad (la obesidad también aumenta la progresión de la discapacidad en personas con AR)
Eventos muy estresantes
Alimentos

Igualmente importantes son el tabaquismo y los antecedentes familiares de AR para aumentar el riesgo de que una persona desarrolle la afección.

¿Cómo se diagnostica la artritis reumatoide?

Si bien ninguna prueba por sí sola puede diagnosticar definitivamente la AR, los médicos consideran varios factores al evaluar a una persona para la artritis reumatoide.

El proceso de diagnóstico generalmente comienza cuando un médico obtiene su historial médico y realiza un examen físico. Su médico le preguntará acerca de sus síntomas para buscar signos de AR, en particular cosas como hinchazón prolongada de las articulaciones y rigidez matutina que dura al menos media hora después de despertarse.

A continuación, su médico ordenará análisis de sangre para detectar el factor reumatoide (RF) y los anticuerpos anti-proteína citrulinados (ACPA), que pueden ser marcadores específicos de AR y podrían indicar AR. También existe algo llamado AR seronegativo, que es RF negativo. Todavía se puede tener artritis inflamatoria simétrica con o sin marcadores sistémicos de inflamación.

Las pruebas de imagen, como las radiografías, la ecografía y las imágenes por resonancia magnética, se pueden utilizar para ayudar al médico a determinar si sus articulaciones se han dañado o para detectar inflamación, erosión y acumulación de líquido en las articulaciones.

Los factores de riesgo de la artritis reumatoide incluyen antecedentes personales de tabaquismo y antecedentes familiares de AR.

Los diferentes tipos de artritis reumatoide

La artritis reumatoide se clasifica como seropositiva o seronegativa.

Las personas con AR seropositiva tienen ACPA, también llamados péptidos citrulinados anticíclicos, que se encuentran en su análisis de sangre. Estos anticuerpos atacan las articulaciones sinoviales y producen síntomas de AR.

Alrededor del 60 al 80 por ciento de las personas diagnosticadas con AR tienen ACPA y, para muchas personas, los anticuerpos preceden a los síntomas de la AR entre 5 y 10 años.

Las personas con AR seronegativa tienen la enfermedad sin la presencia de anticuerpos o RF en la sangre.

Duración de la artritis reumatoide

La AR es una enfermedad crónica y progresiva. El daño a los huesos de las articulaciones ocurre muy temprano en la progresión de la enfermedad, generalmente dentro de los primeros dos años. Por eso es tan importante el tratamiento temprano.

Con un tratamiento temprano y eficaz, la mayoría de las personas con AR pueden vivir como lo harían normalmente y muchas personas pueden lograr la remisión de los síntomas. Esto no significa que esté curado, sino más bien que sus síntomas se alivian hasta el punto en que puede funcionar al máximo y sus articulaciones no están siendo dañadas más por la AR.

Pero la remisión no ocurre para todos, y debido a que el dolor y otros síntomas de la AR pueden cambiar con el tiempo, el manejo del dolor puede ser una preocupación constante. Además de los analgésicos, como los antiinflamatorios no esteroides y los corticosteroides, existen muchas opciones para aliviar el dolor en las personas que padecen AR. Estos incluyen, entre otros:

Suplementos de aceite de pescado
Tratamientos fríos y calientes
Ejercicio y movimiento
Modalidades mente-cuerpo como la reducción del estrés basada en la atención plena y la terapia de aceptación y compromiso
Biorretroalimentación

Suplementos herbales

Opciones de tratamiento y medicación para la artritis reumatoide

Para tratar la AR, los médicos tienen como objetivo detener la progresión de la enfermedad reduciendo los síntomas, controlando la inflamación, minimizando el daño articular y orgánico y mejorando la función física.

Los tratamientos probados incluyen medicamentos y fisioterapia. Las medidas tempranas y agresivas pueden ayudar a controlar los síntomas y las complicaciones antes de que la enfermedad empeore significativamente, al reducir o detener por completo la inflamación lo más rápido posible.

Esta estrategia es esencial para prevenir la discapacidad y, por lo general, equivale a un tratamiento con medicamentos antiinflamatorios y, a veces, más de un medicamento a la vez.

Opciones de medicación

En los últimos años, ha habido avances significativos en los medicamentos para tratar la AR, pero aún no existe cura. Los medicamentos conocidos como fármacos antirreumáticos modificadores de la enfermedad (FARME) se consideran el estándar de oro para el tratamiento de la AR.

Los FARME pueden cambiar o retrasar la progresión de la enfermedad, lo que ayuda a prevenir daños graves en las articulaciones y otras complicaciones.

En general, los medicamentos actúan retardando la inflamación y protegiendo las articulaciones de un daño mayor, y generalmente se recetan poco después del diagnóstico. El tipo de DMARD que receta un médico depende de varios factores, incluida la gravedad de la enfermedad y el equilibrio entre los beneficios del medicamento y los posibles efectos secundarios.

Los medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (MANE) y los corticosteroides se utilizan para tratar el dolor y la inflamación.

Terapias alternativas y complementarias para la artritis reumatoide

Ciertos cambios en el estilo de vida y remedios caseros pueden ser beneficiosos, además del tratamiento convencional de medicamentos, fisioterapia y cirugía, si es necesario.

Algunas personas han encontrado alivio de los síntomas de la AR a través de la acupuntura, el tai chi y el yoga, aunque la evidencia científica que respalda esto no es particularmente concluyente. También podría valer la pena considerar las terapias complementarias o alternativas, como la homeopatía, la hidroterapia o la crioterapia, para ayudar a aliviar el dolor y la rigidez de la AR.

Las técnicas de relajación, los ejercicios de visualización, el asesoramiento grupal y la psicoterapia pueden ayudar a reducir el estrés de vivir con AR. Dormir bien también es una parte importante del manejo de los síntomas.

Siempre debe consultar con su proveedor médico antes de probar cualquier terapia complementaria o alternativa.

Obtenga más información sobre las terapias alternativas para la artritis reumatoide

Muchas personas pueden controlar la AR con medicamentos y fisioterapia, pero la cirugía articular puede ser una opción si el daño articular es grave y limita su calidad de vida.

Complicaciones de la artritis reumatoide

Está bien establecido que las enfermedades reumáticas como la AR aumentan los riesgos de desarrollar una variedad de condiciones de salud.

La comorbilidad más común de la AR es la enfermedad cardiovascular, pero la afección también se asocia con varios problemas cardiovasculares específicos, que incluyen ataque cardíaco, accidente cerebrovascular, insuficiencia cardíaca congestiva, enfermedad vascular periférica y aterosclerosis.

Es importante que las personas con AR trabajen con sus médicos para evaluar sus factores de riesgo de enfermedades cardíacas, como la presión arterial alta, la diabetes y el tabaquismo, y reducirlos.

La AR también puede provocar inflamación en otras áreas del cuerpo, incluidos los vasos sanguíneos, donde se conoce como vasculitis reumatoide; los pulmones, lo que resulta en enfermedad pulmonar reumatoide u otras afecciones; los ojos; y las muñecas, causando el síndrome del túnel carpiano.

Otra posible complicación es la insuficiencia renal como resultado de la medicación para la AR. Y las mujeres embarazadas deben saber que la AR está relacionada con las complicaciones del embarazo, como la hipertensión (presión arterial alta) durante la última etapa del embarazo y un mayor riesgo de parto prematuro.

Modificaciones dietéticas a considerar para la artritis reumatoide

Si bien hay mucho interés en el papel de la dieta y la nutrición en el manejo de los síntomas de la artritis reumatoide, no hay una investigación exhaustiva sobre el tema ni una fórmula mágica dietética para combatir los síntomas de la AR.

Pero alguna evidencia sugiere que comer ciertos alimentos puede ayudar a reducir la inflamación y mejorar los síntomas en algunas personas, mientras que se ha demostrado que otras empeoran la inflamación y los síntomas relacionados.

Por ejemplo, la dieta cetogénica, que es alta en grasas que promueven la inflamación y baja en ciertos granos, frutas y verduras saludables que ayudan a combatir la inflamación, generalmente se cree que es mala para los síntomas y el dolor de la AR.

Por otro lado, la dieta mediterránea es rica en mariscos (ácidos grasos omega-3) y fibra, que pueden ayudar a combatir la inflamación. A veces se le llama dieta antiinflamatoria o dieta para la artritis.

Investigación y estadísticas: ¿Quién tiene artritis reumatoide?

Aproximadamente el 1 por ciento de los estadounidenses viven con artritis reumatoide. Según un informe de 2017 en la revista Rheumatoid International, la prevalencia de AR en los Estados Unidos aumentó entre 2004 y 2014, afectando a alrededor de 1,3 millones de adultos en 2014.

Las mujeres tienen más probabilidades que los hombres de desarrollarse a una edad temprana, y de 2 a 3 veces más mujeres que hombres desarrollan AR, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Aproximadamente el 70 por ciento de las personas con AR son mujeres.

La artritis inflamatoria puede afectar a los niños. Se conoce como artritis idiopática juvenil (AIJ) y afecta a entre 1 de cada 1.000 y 1 de cada 2.500 niños (de 30.000 a 75.000 niños) en los Estados Unidos, según estimaciones de datos del censo de 2015. La AIJ no se puede diagnosticar con un análisis de sangre, por lo que los médicos consideran los síntomas y el historial médico para descartar afecciones que pueden parecerse a la AIJ, como infecciones, cáncer, enfermedad de Lyme, trastornos óseos y lupus.

Condiciones relacionadas con la artritis reumatoide

Hay varios tipos de artritis («art» en latín significa «articulación» y «itis» en latín significa «enfermedad» o «inflamación»), incluida la artritis reumatoide, la osteoartritis, la gota y el lupus. La osteoartritis es el tipo más común de artritis y afecta a más de 30 millones de estadounidenses, según los CDC.

La artritis reumatoide y la osteoartritis afectan al cuerpo de manera diferente. En la AR, el revestimiento de la articulación se inflama y eventualmente la erosiona. Pero en la osteoartritis, el cartílago que cubre los extremos de los huesos en una articulación se daña por múltiples causas diferentes, y se considera más una enfermedad mecánica (desgaste).

También existen otras condiciones de salud relacionadas con la artritis reumatoide. La osteoporosis, o baja densidad ósea, así como las condiciones de salud mental como la ansiedad y la depresión también son comunes en las personas con AR. Las afecciones pulmonares también están relacionadas con la AR. Alrededor del 20 al 30 por ciento de las personas con AR eventualmente desarrollarán una enfermedad pulmonar relacionada con la AR, como asma, enfermedad pulmonar obstructiva crónica o enfermedad pulmonar intersticial, según la Arthritis Foundation.


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