Enfermedad de Graves: causas, síntomas y tratamiento

Sistema inmunológico

La enfermedad de Graves es un trastorno autoinmune en el que los ataques fuera de lugar del sistema inmunológico hacen que la glándula tiroides se vuelva hiperactiva. El resultado, conocido como hipertiroidismo, hace que la tiroides produzca una cantidad excesiva de la hormona tiroidea, tiroxina. Demasiada tiroxina puede afectar el metabolismo, que luego puede afectar el desarrollo del cerebro, las funciones del corazón y del sistema nervioso, la temperatura corporal, la fuerza muscular, los ciclos menstruales, el peso y los niveles de colesterol.

La enfermedad de Graves es la causa más común de hipertiroidismo, y se observa con mayor frecuencia en mujeres de 20 a 40 años.

Causas

Las razones detrás de los ataques autoinmunes aún no están claras. Varios estudios de familias y gemelos, incluido un estudio epidemiológico de 2010 de 15.743 pacientes suecos hospitalizados con la enfermedad de Graves, han sugerido que la enfermedad tiene un componente hereditario. Además, la probabilidad de contraer la enfermedad se correlaciona con el número de miembros de la familia afectados. El estilo de vida compartido entre los miembros de la familia parece explicar solo una pequeña proporción de la enfermedad de Graves familiar, según el estudio.

A pesar de eso, el mismo estudio también encontró una mayor incidencia de la enfermedad en ambos cónyuges, lo que sugiere que existe una pequeña probabilidad de que la enfermedad esté algo influenciada por las condiciones ambientales. Además, la enfermedad también se asocia con otras 19 afecciones autoinmunes y relacionadas, incluida la enfermedad de Addison, diabetes mellitus tipo 1, Hashimoto, hipotiroidismo y lupus eritematoso.

El embarazo también podría desencadenar la enfermedad de Graves. Hasta el 30 por ciento de las mujeres jóvenes que contraen la enfermedad de Graves han estado embarazadas en los 12 meses anteriores al inicio de los síntomas.

Diagnóstico y pruebas

Dado que el hipertiroidismo puede manifestarse en forma de bocio, además de otros síntomas causados ​​por alteraciones metabólicas, el examen físico puede encontrar hinchazón alrededor del cuello. Los pacientes también podrían tener un aumento de la frecuencia cardíaca. Algunos pacientes pueden experimentar la oftalmopatía de Graves, donde sus párpados se retraen y los ojos se mueven fuera de sus órbitas. Si se sospecha de la enfermedad de Graves y se necesitan más pruebas, el médico podría ordenar análisis de sangre y gammagrafías de tiroides para aclarar el diagnóstico.

Los análisis de sangre miden el nivel de hormona estimulante de la tiroides (TSH) y tiroxina. La TSH es producida por la glándula pituitaria en el cerebro y normalmente regula el nivel de producción de tiroxina. En la enfermedad de Graves, la respuesta autoinmune crea anticuerpos estimulantes de la tiroides, que imitan la función de la TSH y sobreestimulan las glándulas tiroides para que produzcan más tiroxina de lo normal.
Por lo tanto, los pacientes a menudo tienen un nivel elevado de tiroxina incluso cuando los niveles de TSH permanecen normales. El diagnóstico se puede confirmar aún más mediante la prueba de anticuerpos estimulantes de la tiroides en la sangre, que estarían presentes en la mayoría de las personas con enfermedad de Graves. Los pacientes que tienen hipertiroidismo causado por otras afecciones no tienen estos anticuerpos.

Los escáneres de tiroides utilizan un trazador de yodo radiactivo para mostrar cómo y dónde se distribuye el yodo en la tiroides. El patrón de distribución ayuda a reducir el tipo de enfermedad de la tiroides, ya que toda la glándula tiroides está involucrada en la enfermedad de Graves. Otras causas de hipertiroidismo, como los nódulos, pequeños bultos en la glándula, muestran un patrón diferente de distribución de yodo.

Tratamientos y medicamentos

Hay tres opciones de tratamiento: terapia con yodo radiactivo, fármacos antitiroideos y cirugía de tiroides. La terapia con yodo radiactivo es el tratamiento más común para la enfermedad de Graves.

En la terapia con yodo radiactivo, el paciente ingiere pastillas de yodo-131 radiactivo. Dado que la glándula tiroides recolecta yodo para producir hormonas tiroideas, el yodo radiactivo llega a la glándula tiroides y destruye lentamente las células tiroideas, lo que permite que se produzca menos hormona tiroidea. Casi todas las personas que reciben terapia con yodo radiactivo eventualmente desarrollan hipotiroidismo (exactamente lo contrario del hipertiroidismo) y deben tomar suplementos de hormona tiroidea sintética, según el Servicio Nacional de Información de Enfermedades Endocrinas y Metabólicas. El tratamiento con yodo radiactivo no se ofrece a mujeres embarazadas o en período de lactancia, ya que el yodo radiactivo puede ser perjudicial para la tiroides del feto y puede pasar de madre a hijo a través de la leche materna.

Otros dos medicamentos antitiroideos son: metimazol y propiltiouracilo. Ambos medicamentos generalmente no se usan durante más de uno o dos años, ya que la recaída puede ser bastante común.

En ciertos casos, los pacientes pueden optar por una tiroidectomía o una extirpación completa de la glándula tiroides. Al igual que con la terapia con yodo radiactivo, los pacientes necesitan tomar hormonas sintéticas después de la cirugía para compensar la pérdida de la función tiroidea. Aunque los riesgos son poco frecuentes, la cirugía podría dañar las cuerdas vocales y las glándulas paratiroides, que son las glándulas diminutas ubicadas cerca de la glándula tiroides que producen una hormona que controla los niveles de calcio en la sangre.

Prevención

Aunque la enfermedad de Graves no se puede prevenir, la detección temprana puede ayudar a los pacientes a buscar tratamiento antes. La Asociación Estadounidense de Endocrinólogos Clínicos sugiere «controles del cuello» regulares para comprobar si hay protuberancias o protuberancias alrededor del cuello al tragar.


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