El zinc protege contra la infección por sepsis

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En casos de sepsis, un tipo de infección sistémica, una deficiencia de zinc puede causar una respuesta inmunitaria amplificada y potencialmente mortal, según una investigación reciente.

Los científicos de la Universidad Estatal de Ohio han identificado una vía crítica del sistema inmunológico que depende del zinc para detener la sobreproducción de una proteína inflamatoria que, si no se controla, puede comenzar a destruir células sanas.

«Cuando el cuerpo detecta una infección, el zinc se recluta para ayudar a producir proteínas de respuesta inmunitaria y luego se usa para detener su producción», dijo el autor principal Daren Knoell, PharmD, PhD, profesor de farmacia y medicina interna en el estado de Ohio. «Pero la deficiencia de zinc durante la sepsis parece causar un mal funcionamiento catastrófico del sistema, lo que resulta en una respuesta inflamatoria ampliada y prolongada».

Un interruptor de encendido y apagado

Para ayudar a identificar genes y vías de señalización que pueden estar influenciadas por el zinc, Knoell y su equipo realizaron un análisis genético complejo del tejido pulmonar tomado de ratones con deficiencia de zinc con sepsis. Descubrieron que en presencia de sepsis, la deficiencia de zinc afectaba múltiples redes y vías.

Uno de los más importantes fue uno llamado vía JAK-STAT3 y la producción de amiloide A sérico (SAA), una proteína que solo recientemente se ha identificado como un actor clave en la respuesta inmune del cuerpo.

Esta vía, dicen los investigadores, sigue dando a los genes la señal de «encendido» y continúa la producción de esta proteína inflamatoria. Pero el zinc adecuado modera la vía que controla el «interruptor de encendido y apagado» de los genes que producen proteínas de respuesta inmune, evitando que la inflamación que causan dañe el tejido sano.

Una infección difícil de tratar

La sepsis, una complicación resultante de una infección sistémica, es una de las principales causas de muerte en las unidades de cuidados intensivos. Hasta el 20% de las personas que desarrollan sepsis morirán, no por la infección en sí, sino por la sobrecarga de señales químicas inflamatorias creadas por el sistema inmunológico que, en última instancia, conduce a la insuficiencia orgánica.

Knoell dice que el siguiente paso es ver si estos hallazgos recientes se aplican a los humanos. “Una vez que podamos determinar los pacientes en riesgo, entonces podemos comenzar una evaluación mucho más sistemática de la suplementación con zinc”, dijo Knoell. «Con tan pocas intervenciones disponibles para la sepsis, espero que veamos más energía en el desarrollo de una terapia basada en zinc en los próximos años».

Si bien los hallazgos de la revista PLOS One parecen sugerir que la suplementación con zinc podría beneficiar a los pacientes con riesgo de sepsis, Knoell dice que no es tan simple.

Determinar el papel del zinc en la sepsis es un desafío. Junto al hierro, el zinc es el mineral más abundante en el cuerpo humano, interactuando con hasta 10,000 proteínas dentro del genoma. Si bien los científicos han sabido que el zinc es esencial para la salud humana y el sistema inmunológico durante cientos de años, hasta hace poco se sabía muy poco sobre su funcionamiento a nivel molecular.


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