El bilingüismo activo protege contra el deterioro cognitivo

El bilingüismo activo protege contra el deterioro cognitivo

Además de permitirnos comunicarnos con los demás, los idiomas son nuestro instrumento para transmitir nuestros pensamientos, identidad, conocimiento y cómo vemos y entendemos el mundo. Tener el dominio de más de uno nos enriquece y abre una puerta a otras culturas, como ha descubierto un equipo de investigadores liderado por científicos de la Universitat Oberta de Catalunya (UOC) y la Universitat Pompeu Fabra (UPF). El uso de idiomas proporciona activamente beneficios neurológicos y nos protege contra el deterioro cognitivo asociado con el envejecimiento.

En un estudio publicado en la revista Neuropsychologia , los investigadores concluyen que hablar dos idiomas con regularidad -y haberlo hecho a lo largo de la vida- contribuye a la reserva cognitiva y retrasa la aparición de los síntomas asociados con el deterioro cognitivo y la demencia.

«Hemos visto que la prevalencia de la demencia en los países donde se habla más de un idioma es un 50% menor que en las regiones donde la población usa solo el idioma para comunicarse», afirma el investigador Marco Calabria, miembro del grupo de investigación de Producción del Habla y Bilingüismo. de la UPF y del NeuroLab Cognitivo de la UOC, y catedrático de Estudios de Ciencias de la Salud, también de la UOC.

Trabajos anteriores ya habían descubierto que el uso de dos o más idiomas a lo largo de la vida podría ser un factor clave para aumentar la reserva cognitiva y retrasar la aparición de la demencia; además, que conlleva ventajas de memoria y funciones ejecutivas.

“Queríamos conocer el mecanismo por el cual el bilingüismo contribuye a la reserva cognitiva con respecto al deterioro cognitivo leve y al Alzheimer, y si existían diferencias en cuanto al beneficio que confiere entre los distintos grados de bilingüismo, no solo entre hablantes monolingües y bilingües”, señala Calabria, quien dirigió el estudio.

Así, y a diferencia de otros estudios, los investigadores definieron una escala de bilingüismo: desde personas que hablan un idioma pero están expuestas, pasivamente, a otro, hasta individuos que tienen un excelente dominio de ambos y los utilizan indistintamente en su vida diaria. Para construir esta escala se tomaron en cuenta varias variables como la edad de adquisición de la segunda lengua, el uso que se hacía de cada una, o si se usaban alternativamente en el mismo contexto, entre otras.

Los investigadores se centraron en la población de Barcelona, ​​donde hay una fuerte variabilidad en el uso del catalán y el español, con algunos distritos que son predominantemente de habla catalana y otros donde se habla principalmente español.

Bilingüismo y Alzheimer

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En cuatro hospitales de Barcelona y área metropolitana, reclutaron a 63 personas sanas, 135 pacientes con deterioro cognitivo leve, como pérdida de memoria, y 68 personas con Alzheimer, la forma de demencia más prevalente. Registraron su dominio del catalán y castellano mediante un cuestionario y establecieron el grado de bilingüismo de cada asignatura. Luego, correlacionaron este grado con la edad a la que se realizó el diagnóstico neurológico de los sujetos y la aparición de los síntomas.

Para comprender mejor el origen de la ventaja cognitiva, pidieron a los participantes que realizaran varias tareas cognitivas, centrándose principalmente en el sistema de control ejecutivo, ya que los estudios anteriores habían sugerido que esta era la fuente de la ventaja. En total, los participantes realizaron cinco tareas en dos sesiones, incluidas pruebas de memoria y control cognitivo.

«Vimos que a las personas con un mayor grado de bilingüismo se les diagnosticó un deterioro cognitivo leve más tarde que a las personas que eran pasivamente bilingües», afirma Calabria, para quienes, probablemente, hablar dos idiomas y, a menudo, cambiar de uno a otro es la vida. entrenamiento cerebral prolongado. Según el investigador, esta gimnasia lingüística está relacionada con otras funciones cognitivas como el control ejecutivo, que se dispara cuando realizamos varias acciones simultáneamente, como al conducir, para ayudar a filtrar información relevante.

El sistema de control ejecutivo del cerebro está relacionado con el sistema de control de los dos idiomas: debe alternarlos, hacer que el cerebro se enfoque en uno y luego en el otro para no provocar que un idioma se inmiscuya en el otro al hablar.

«Este sistema, en el contexto de las enfermedades neurodegenerativas, podría contrarrestar los síntomas. Entonces, cuando algo no funciona correctamente como consecuencia de la enfermedad, el cerebro tiene sistemas alternativos eficientes para solucionarlo gracias a ser bilingüe», afirma Calabria, quien luego continúa: «hemos visto que cuanto más se usan dos idiomas y mejores habilidades lingüísticas se tienen, mayor es la ventaja neuroprotectora. El bilingüismo activo es, de hecho, un predictor importante del retraso en la aparición de los síntomas de la enfermedad cognitiva leve deterioro, una fase preclínica de la enfermedad de Alzheimer, porque contribuye a la reserva cognitiva «.

Ahora, los investigadores desean verificar si el bilingüismo también es beneficioso para otras enfermedades, como el Parkinson o la enfermedad de Huntington.


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