Causas y factores de riesgo de la enfermedad de Huntington

Cerebro - enfermedades

La enfermedad de Huntington es una afección poco común. La enfermedad es hereditaria y siempre es causada por un gen heredado.

El defecto genético asociado con la enfermedad de Huntington causa la degeneración de las células nerviosas en ciertas áreas del cerebro que controlan el movimiento y el pensamiento. Con el tiempo, el deterioro progresivo y gradual del cerebro conduce a los síntomas característicos de la enfermedad de Huntington.

Patrón de herencia

La herencia es la única causa conocida de la enfermedad de Huntington. Se hereda con un patrón autosómico dominante. Si una persona hereda el gen que causa la enfermedad de Huntington, entonces el gen que produce la enfermedad «domina» a la otra versión normal del gen que no produce la enfermedad, y la persona definitivamente desarrollará la enfermedad.

Cualquiera que tenga la enfermedad debe tener al menos una copia del gen que produce la enfermedad. Si una persona es portadora del gen que causa la enfermedad de Huntington, cada uno de sus descendientes tiene un 50% de posibilidades de heredar el gen defectuoso.

Dado que la edad habitual de aparición de la enfermedad es entre los 30 y los 50 años, muchas personas que padecen la enfermedad no habrían desarrollado síntomas para cuando tengan hijos.

En una familia en la que uno de los padres tiene el gen, se esperaría que aproximadamente la mitad de los hermanos heredaran el gen que causa la enfermedad de Huntington y, por lo tanto, desarrollarían la enfermedad.

Los hijos de una persona que padece la enfermedad de Huntington también tienen un 50% de posibilidades de no heredar el gen y, por lo tanto, no desarrollarían la enfermedad ni la transmitieron a sus propios hijos.

Genética

El gen HTT es el gen que causa la enfermedad de Huntington y se encuentra en el cromosoma cuatro. Cada persona hereda dos copias del cromosoma cuatro, una de su padre biológico y otra de su madre biológica.

El defecto genético que causa la enfermedad de Huntington se describe como una repetición CAG en el gen HTT. Se trata de una mutación (alteración de la secuencia normal) en la molécula de ácido desoxirribonucleico (ADN) .

La mutación consiste en un patrón repetido de citosina, adenina y guanina, que son nucleótidos en la molécula de ADN que codifican la producción de los rasgos del cuerpo.

Con la enfermedad de Huntington, la repetición CAG puede ocurrir entre 10 y 30 veces, y los nucleótidos adicionales alteran las instrucciones del gen HTT, que normalmente codifica la proteína huntingtina. Una persona que tiene la enfermedad de Huntington no necesariamente tendrá el mismo número exacto de repeticiones de CAG que el padre de quien heredó la enfermedad.

Enfermedad de Huntington juvenil

También existe una forma juvenil de la enfermedad de Huntington que comienza durante la niñez o la adultez temprana y avanza más rápidamente que la forma adulta de la enfermedad, produciendo efectos más severos y progresivos más rápidamente a una edad más temprana.

La forma juvenil, que sigue el mismo patrón hereditario autosómico dominante que la forma adulta, se asocia con un mayor número de repeticiones de CAG que la forma adulta. Las personas que padecen la enfermedad de Huntington juvenil tienen un promedio de aproximadamente 60 repeticiones CAG en el gen HTT.

Proteínas reparadoras

Además de la mutación repetida CAG del gen HTT, las personas con enfermedad de Huntington también tienen defectos genéticos en genes que codifican proteínas que ayudan a reparar el ADN.

Estas proteínas ayudan a mantener la estructura normal del ADN y podrían ayudar a prevenir las mutaciones repetidas de CAG. Existe evidencia de que tener más defectos en estos genes de reparación también podría provocar más repeticiones de CAG y una aparición más temprana de la afección.

Cambios cerebrales

Los estudios muestran que las personas con enfermedad de Huntington tienen anomalías en las áreas del caudado y el putamen del cerebro que normalmente están asociadas con el pensamiento, la memoria, el comportamiento y el control motor. La función alterada de los neurotransmisores, especialmente la dopamina, en estas áreas puede desempeñar un papel en la enfermedad de Huntington.

Estos cambios incluyen atrofia (encogimiento), así como depósitos de material, como ésteres de colesterilo (CE), un tipo de molécula de grasa.

La enfermedad de Huntington se asocia con la destrucción inflamatoria de células cerebrales que anteriormente eran funcionales y saludables. Se cree que la proteína huntingtina defectuosa desempeña un papel en el desarrollo de la enfermedad. La función de esta proteína no se conoce con certeza, pero puede estar involucrada en la protección de las células cerebrales de las toxinas.

En la enfermedad de Huntington, un proceso descrito como autofagia ocurre cuando las células se destruyen y luego se degeneran.  Se propone que la enfermedad puede ocurrir debido al daño inducido por toxinas junto con una protección inadecuada de las células cerebrales. El defecto genético puede promover la producción de toxinas o resultar en una protección inadecuada contra las toxinas.

Factores de riesgo de estilo de vida

La enfermedad de Huntington tiende a ocurrir durante la mediana edad y la forma juvenil se desarrolla después de que ha comenzado el desarrollo neurológico normal.

A diferencia de algunas afecciones hereditarias, no existe un problema con la formación del cerebro en la enfermedad de Huntington; en cambio, existe un problema con el mantenimiento de la salud de las células cerebrales después de que ya se han formado adecuadamente.

Hay algunas poblaciones que tienen una incidencia ligeramente mayor de la enfermedad de Huntington, pero no hay factores o hábitos de estilo de vida que se haya demostrado que causen la afección o ayuden a prevenirla.

La enfermedad de Huntington se presenta en todo el mundo, con una prevalencia ligeramente menor en los países asiáticos que en Europa, Estados Unidos y Australia. 6  La condición también es un poco más común en mujeres que en hombres, y un poco más común entre personas de un nivel socioeconómico más bajo.

Los expertos no están seguros de la razón de estas tendencias, y actualmente se sabe que algunas poblaciones tienen más probabilidades de portar la mutación causal.

Otras explicaciones para la incidencia variable entre diferentes poblaciones incluyen:

Los investigadores sugieren que las pruebas genéticas y la identificación de la enfermedad podrían diferir entre diferentes poblaciones y que esto podría ser una razón para la variación en el diagnóstico, más que una diferencia real en su ocurrencia.

Los investigadores sugieren que las mujeres podrían estar más predispuestas a un mayor número de repeticiones de CAG que los hombres.

La investigación muestra que tener déficits cognitivos y motores podría conducir a niveles de ingresos más bajos para los afectados por la enfermedad y su descendencia.

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