Cáncer de hígado: síntomas y tratamiento

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El cáncer de hígado es un cáncer que comienza en los tejidos del hígado, aunque también puede ser el resultado de un cáncer que se disemina al hígado desde otras partes del cuerpo. El cáncer de hígado es la cuarta forma de cáncer más común en el mundo, y representa 610.000 muertes cada año, según la Organización Mundial de la Salud.

Las tasas de carcinoma hepatocelular (CHC), el tipo más común de cáncer de hígado, han aumentado en un 3,5 por ciento anual en los Estados Unidos a 3,2 casos por cada 100.000 personas en 2006, según datos de 2010 de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. En general, el Instituto Nacional del Cáncer estima que habrá 24,120 nuevos casos de cáncer de hígado y 18,910 muertes como resultado del cáncer de hígado. Tanto la hepatitis como la cirrosis pueden aumentar el riesgo de cáncer de hígado.

Síntomas

La mayoría de las personas en las primeras etapas del cáncer de hígado primario no experimentan ningún signo o síntoma. Sin embargo, los síntomas, si aparecen, pueden incluir un bulto duro o dolor en el lado derecho del abdomen, hinchazón abdominal, pérdida de apetito, pérdida de peso inexplicable, náuseas e ictericia.

Diagnóstico y pruebas

Los médicos que realizan exámenes físicos de rutina pueden detectar un hígado agrandado y sensible, y pueden confirmar aún más sus hallazgos a través de una ecografía abdominal y tomografías computarizadas Sin embargo, el hígado agrandado y la función hepática anormal pueden ser indicativos de otras enfermedades hepáticas y el médico deberá precisar el diagnóstico realizando más pruebas.

La laparoscopia, un procedimiento quirúrgico en el que se inserta un endoscopio delgado e iluminado en el abdomen a través de una pequeña incisión, le permite al médico examinar visualmente el órgano en busca de signos físicos de enfermedad. Durante la laparoscopia se puede realizar una biopsia de hígado, en la que se extrae una muestra de tejido hepático y se examina para detectar un crecimiento anormal.

Si al paciente se le diagnostica cáncer de hígado, es posible que deban realizarse más pruebas para ver si el cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo.

Tratamientos y medicamentos

Además de varios tratamientos que se están estudiando actualmente en ensayos clínicos, los tratamientos comunes disponibles para combatir el cáncer de hígado son la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia. El tipo de tratamiento dependerá del tipo y la etapa del cáncer que se esté tratando.

Para los pacientes con cáncer de hígado en etapa temprana, la cirugía puede implicar una hepatectomía parcial, donde se extrae la parte enferma del hígado, o una cirugía de trasplante de hígado, donde se extrae y reemplaza todo el hígado enfermo. Sin embargo, la cirugía puede no ser el curso de acción apropiado para quienes tienen cirrosis o tienen demasiado tejido dañado.

La radioterapia externa, que es la forma más común de radioterapia, utiliza rayos X u otros rayos de alta energía para matar las células cancerígenas y encoger los tumores. También existe la radioterapia interna, en la que la sustancia radiactiva se sella en agujas, alambres o catéteres y luego se coloca en un lugar cercano al tumor.

La quimioterapia usa medicamentos para matar o retardar temporalmente el crecimiento de las células cancerígenas. El medicamento puede liberarse a través de una bomba implantada o inyectarse en una vena o en la arteria hepática para administrar una alta concentración de los medicamentos directamente a las células cancerígenas en el hígado.

Prevención

Las infecciones crónicas por hepatitis B y hepatitis C representan aproximadamente el 78 por ciento de los carcinomas hepatocelulares (CHC) en todo el mundo. Las vacunas contra la hepatitis B han demostrado ser una forma eficaz de prevenir el cáncer de hígado. Aunque todavía no existe una vacuna contra la hepatitis C, aún se puede reducir el riesgo de infección evitando los medicamentos intravenosos, practicando sexo seguro y obteniendo solo tatuajes y perforaciones en tiendas limpias y de buena reputación.

Los pacientes de alto riesgo con infecciones crónicas de hepatitis B y C o cirrosis deben someterse a pruebas de detección de CHC una o dos veces al año. La detección generalmente implica una ecografía abdominal para detectar cualquier anomalía física y análisis de sangre para controlar los niveles elevados de alfafetoproteína, una proteína que generalmente produce el feto, pero que puede indicar la presencia de HCC si se encuentra en adultos. Los ensayos aleatorios han demostrado que la vigilancia regular de los pacientes con hepatitis B puede reducir las muertes relacionadas con el CHC en un 37 por ciento.


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